Начиная с первых исследований, посвященных синдрому позвоночной артерии, до настоящего времени приоритет в патогенетическом формировании вегетативных и дисциркуляторных нарушений отдаётся дегенеративнодистрофическим изменениям шейного отдела позвоночника.

Проблема эта особенно актуальна с точки зрения современных представлений о роли магистральных сосудов головы в патологии церебрального кровообращения. Согласно G. Schmorl и И. Л. Клионер дегенеративно-дистрофическое поражение позвоночника рассматривается как патологический процесс, включающий следующие фазы: вначале изменение желатинозного ядра межпозвонкового диска, затем связочного аппарата и межпозвонковых суставов. Быстрому развитию дегенеративных изменений в шейном отделе позвоночника способствует большая подвижность, а в связи с этим и повышенная нагрузка на межпозвонковые диски, тела позвонков, мышечно-связочный аппарат.

В результате поражения межпозвонковых дисков, сближения тел позвонков и ихтравматизации, появляются реактивные изменения в виде костных краевых разрастаний.