Среди причин, побудивших выделить атеросклероз как самостоятельную нозологическую единицу, нужно указать, в первую очередь, на тесную связь атеросклероза с нарушениями общих обменных процессов в организме, особенно с изменениями липоидного и, в частности, холестеринового обмена, что было экспериментально доказано еще в 1912 году С. С. Халатовым и Н. Н. Аничковым.

Некоторые авторы связывают возникновение атеросклероза с гипофункцией щитовидной железы.

Мясников (1959 г. ) выдвинул гипотезу об общности и единстве атеросклероза и гипертонической болезни, которая при атеросклерозе встречается в 3 раза чаще, чем в тех же возрастных группах без атеросклероза. На основании изучения наследственно-семейных данных больных, биохимических исследований и клинической картины Мясников приходит к выводу, что сущность обоих заболеваний заключается в центральных нервных нарушениях функции артериальной системы с вовлечением в патологических процесс как вазомоторных, так и трофических центров, регулирующих метаболизм.

        Атеросклеротические изменения в артериальной системе, как известно, с увеличением возраста сдвигаются на периферию, распространяются на более мелкие разветвления артерий, в частности, на артерии головного мозга. Из трех основных форм атеросклероза сосудов мозга чаще всего наблюдаются апоплексии мозга, или красное размягчение.

Реже наблюдаются тромбоз артерий головного мозга, или серое размягчение и диффузноатрофические изменения коры мозга (атеросклеротическое слабоумие).