Уже давно было известно такое состояние, когда сердце сокращается совершенно неправильно и когда абсолютно невозможно отнести такую аритмию на счет какого-нибудь известного расстройства. Такую совершенно беспорядочную аритмию большею частью наблюдали при тяжелых сердечных расстройствах, например, при сильном расстройстве компенсации во время пороков клапанов с одновременным и значительным учащением деятельности сердца, и назвали ее, поэтому delirium cordis. Позже, когда познакомились с различными формами, аритмий и узнали, что это расстройство может наступить и при более медленной деятельности сердца, его назвали arhytmia perpetua или pulsus irregularis perpetuus, выражая этим, что здесь дело идет о непоправимых длительных состояниях.

Расстройство характеризуется тем, что свойственный сердцу ритм исчезает. Паузы становятся совершенно неравномерными, а до последнего времени, кроме того, полагали, что и объем отдельных ударов пульса делается совершенно независимым от предшествующей паузы, тогда как при других расстройствах ритма, в общем, за более длинной паузой следует и более сильный сердечный толчок, так как диастолическое наполнение стоит в зависимости от длины предыдущей паузы.

Однако Кортвег показал, что и при мерцании предсердий объем пульса является функцией предшествующей паузы. Видимые отклонения от этого Венкебах думает объяснить другими моментами, например, заторможением.

Объяснение этой формы аритмий дала электрокардиограмма и одновременное наблюдение происходящих при этом изменений венозного пульса. Оказалось, что дело здесь в мерцании предсердий. Частоту мерцательных сокращений считают равной 400—600 в минуту, а по некоторым авторам даже до 2 ООО. Ее возникновение зависит от волны возбуждения, окружающей устье полых вен, или по Габерлянду от взаимодействия многочисленных диссоциированных экстрасистол отдельных частей мышц (Габерлянд, Бер). Но мерцание не влечет за собой опорожнения предсердий и, следовательно, никакой пользы движению крови не приносит, так что практически, несмотря на то, что здесь имеется состояние, близкое к тетанусу, получается тот же эффект, как при параличе предсердий. Далее оказалось, что сокращения желудочков все-таки вызываются раздражениями, исходящими со стороны предсердий, только эти раздражения проводятся к ним крайне неравномерно, и лишь при очень учащенной деятельности желудочков — видимо равномерно.

Что предсердия в течение мерцания не парализованы, доказывает, между прочим, то обстоятельство, что они часто гипертрофированы. Кроме того, мерцание может сменяться менее быстрой формой деятельности предсердий, трепетанием, и даже- опять переходить к норме.

В электрокардиограмме мерцание легко распознается вследствие отсутствия нормальных Р—зубцов и замене их нежными или более грубыми зубцами мерцания.

На венозном пульсе мерцание можно распознать лишь при не очень значительной его частоте в виде нежных или грубых волнообразных движений. При очень частом мерцании отграничение отдельных волн невозможно. Часто, но далеко не всегда, можно найти продолжительный венозный пульс. Очень иного спорили о том, соответствует ли этот положительный пульс недостаточности трехстворчатого клапана или нет.