Исторически началом социальной и христианской педиатрии можно считать 787 г., организацию архиепископом Датыем первого воспитательного дома в Милане. Однако до реального установления церковной или государственной опеки над детьми проходит еще почти 1000 лет. Все эти годы и столетия характеризовались очень высокой смертностью взрослых.

Мужчины погибали в войнах, после травм, во время массовых эпидемий. Женщины — от инфекций, голода, непосильного труда и в родах.

Складывалась ситуация, исключительно неблагоприятная для детей, — родители погибали намного раньше, чем дети обретали возможность самостоятельного существования и выживания.

Средневековые города были переполнены бездомными детьми-сиротами, готовыми на любые заработки и добывание хлеба любым путем — от детской проституции до преступлений. Многие города стали развивать систему приютов или за плату устраивать детей в семейный патронат или опекунство. Однако платили за такого приемного ребенка мало и только однократно, и семьи были заинтересованы в скорейшей смерти принятых детей.

Самые трудные годы для детей Европы пришлись на период промышленной революции начала XIX в. В это время детский труд стал самым выгодным для многочисленных промышленников, строивших и запускавших новые заводы и фабрики.

Дети работали в цехах по 10—12 ч в день за ничтожно малую плату, теряя сознание от голода и недосыпания прямо у станка и нередко становясь его физической жертвой.