Среди многих и очень принципиальных отличий человека от родственных ему высших млекопитающих есть и такое, как наличие у человека самого длительного периода развития, или детства.

Оно составляет у человека не менее 20% от физиологической длительности жизни, а может быть, и еще существенно больше. В течение этого срока человек созревает и имеет возможность максимально полно перенять богатейший практический, творческий и нравственный опыт предыдущих поколений.

Вместе с тем длительное детство неминуемо связано с большей степенью и большей длительностью зависимости ребенка от родительской и общественной опеки.

Детство — понятие очень сложное и может иметь не только философское или методологическое звучание, но и конкретный смысл, вкладываемый в демографическую статистику, законы, вплоть до Конституции, смысл и тексты множественных социальных актов и правил.

Педиатры настолько широко используют в своей деятельности представления о хронологическом возрасте своих пациентов, что успели сформировать определенный условный стандарт на использование разных единиц времени в возрастном мониторировании или периодическом наблюдении, что является элементом профилактического наблюдения или диспансеризации.